L’Ebreo errante è una figura leggendaria, protagonista di un racconto popolare Europeo che nasce, molto probabilmente, nel periodo del Basso Medioevo.

Si tratterebbe di un Ebreo di identità incerta che, stando a varie interpretazioni, negò l’accoglienza a Gesù il Nazareno durante l’episodio evangelico della Passione, non avendo riconosciuto in lui il Messia. Per tal motivo, Gesù lo avrebbe maledetto, costringendolo a vagabondare per sempre sulla Terra, senza riposo e senza poter morire, fino alla fine dei tempi (per alcuni interpretata come la seconda venuta di Gesù, cioè la parusia).

Le caratteristiche dell’errante variano a seconda delle differenti versioni del racconto leggendario: a volte si dice sia un antico calzolaio o un mercante di Gerusalemme, a volte una guardia dei sommi sacerdoti, oppure un custode del palazzo di Ponzio Pilato, o ancora un Romano-Giudaico. Per molti comunque, incarnerebbe colui che, in ultima istanza, non avendo accolto, o comunque non soccorso il Cristo sofferente, fu costretto a vagare per sempre.

Il mitologema poggerebbe su molte riflessioni di carattere escatologico cristiano, soprattutto su alcuni passi del Vangelo secondo Luca (23,27-31), del Vangelo secondo Matteo (16,28) o di Giovanni (21,23), dove si accenna ad un discepolo che non morirà mai. Nei secoli successivi numerose furono le interpretazioni in merito. Tuttavia, l’ipotesi di un “ebreo errante” fu subito dichiarata eretica da Tertulliano nel III secolo. Tale argomento fu però ripreso in considerazione dall’arcivescovo bulgaro Teolfilatto nel XII secolo.

L’errante ricompare poi, ancora in molti scritti:

  • nel VI secolo, il monaco bizantino Giovanni Mosco ci testimonia che molte sono le leggende per le quali l’ebreo errante in realtà potrebbe essere Malco, la guardia del sommo sacerdote al quale Pietro apostolo, durante l’Arresto di Gesù, recise l’orecchio con la spada, quindi risanato da Gesù stesso. Sarebbe la stessa guardia che, poco dopo, in Gv 18,19, percuoterebbe Gesù: violento e irriconoscente al Cristo, sarebbe quindi costretto a errare per sempre.
  • una cronaca anonima di un monaco cistercense del convento italiano di Santa Maria di Ferraria a nord di Caserta, nell’allora Regno di Napoli, riferisce che nel 1223 sarebbero passati dei pellegrini europei. Questi testimoniarono d’aver incontrato, in Armenia, quendam Judaeum – un Ebreo (la cui stessa leggenda gli attribuì il nome Cartafilo) che vagava da secoli per l’Europa. Durante la Passione, Gesù gli avrebbe detto: ego vado et tu expectabis me donec revertar, cioè io vado e tu mi aspetterai fino al mio ritorno. Questo viene confermato anche nei Flores Historiarum, di Roger de Wendover, si narra della visita fatta nel 1228 a Saint Alban da un arcivescovo armeno, che, interrogato a proposito di un certo Giuseppe di cui si parlava spesso tra la gente (de Joseph, viro illo, de quo frequens sermo habetur inter homines) e che si diceva vivere ancora dopo avere assistito alla Passione di Gesù, affermava di conoscerlo: il suo nome era Cartafilo, guardiano del pretorio all’epoca di Ponzio Pilato (Cartaphilus, praetorii ostiarius), che si sarebbe convertito e battezzato col nome di Giuseppe;
  • l’astronomo ed astrologo Guido Bonatti riferisce invece di un passaggio dello stesso Ebreo errante per la città di Forlì, passaggio che sarebbe avvenuto nel 1267;
  • anche una Cronaca rimata del XIII secolo di Philippe Mousqkes, arcivescovo di Tournai, riferisce fatti analoghi, attribuiti a vescovi dell’Armenia.
  • nel XVI secolo, l’ebreo errante apparirebbe nuovamente col nome di Ahasvero (o Assuero, un nome persiano citato anche nel Libro di Ester della Bibbia), citato in una lettera, attribuita da taluni studiosi a Chrysostomo Dedalaeo Vestphalo, dove Paul af Eitzen vescovo di Schleswig, in Danimarca, nel 1547, in una chiesa di Amburgo, avrebbe visto e parlato con l’errante.

Origin and evolution

Biblical sources

The origins of the legend are uncertain; perhaps one element is the story in Genesis of Cain, who is issued with a similar punishment – to wander over the earth, scavenging and never reaping, although without the related punishment of endlessness. According to Jehoshua Gilboa, many commentators have pointed to Hosea 9:17 as a statement of the notion of the “eternal/wandering Jew”. According to some sources, the legend stems from Jesus’ words given in Matthew 16:28:

Ἀμὴν λέγω ὑμῖν, εἰσίν τινες ὧδε ἑστῶτες, οἵτινες οὐ μὴ γεύσωνται θανάτου, ἕως ἂν ἴδωσιν τὸν υἱὸν τοῦ ἀνθρώπου ἐρχόμενον ἐν τῇ βασιλείᾳ αὐτοῦ.

Truly I tell you, some who are standing here will not taste death before they see the Son of Man coming in his kingdom. (Traduction: New International Version)

Verily I say unto you, There be some standing here, which shall not taste of death, till they see the Son of Man coming in his kingdom. (Traduction: King James Version)

A belief that the disciple whom Jesus loved would not die was apparently popular enough in the early Christian world to be denounced in the Gospel of John:

And Peter, turning about, seeth the disciple following whom Jesus loved, who had also leaned on His breast at the supper, and had said, Lord, which is he who betrayeth Thee? When, therefore, Peter saw him, he said to Jesus, Lord, and what shall he do? Jesus saith to him, If I will that he remain till I come, what is that to thee? follow thou me. Then this saying went forth among the brethren, that that disciple would not die; yet Jesus had not said to him that he would not die; but, If I will that he tarry till I come, what is that to thee?

— John 21:20-23, KJV

Another passage in the Gospel of John speaks about a guard of the high priest who slaps Jesus (John 18:19-23, KJV). Earlier, the Gospel of John talks about Simon Peter striking the ear from a servant of the high priest, named Malchus (John 18:10, KJV). Although this servant is probably not the same guard who struck Jesus, Malchus is nonetheless one of the many names given to the wandering Jew in later legend.

Early Christianity

Extant manuscripts have shown that as early as the time of Tertullian (c. 200)some Christian proponents were likening the Jewish people to a “new Cain”, asserting that they would be “fugitives and wanderers (upon) the earth”.

Aurelius Prudentius Clemens (b. 348) writes in his Apotheosis (c. 400): “From place to place the homeless Jew wanders in ever-shifting exile, since the time when he was torn from the abode of his fathers and has been suffering the penalty for murder, and having stained his hands with the blood of Christ whom he denied, paying the price of sin.

Medieval legend

Some scholars have identified components of the legend of the Eternal Jew in Teutonic legends of the Eternal Hunter, some features of which are derived from Wotan mythology.

“In some areas the farmers arranged the rows in their fields in such a way that on Sundays the Eternal Jew might find a resting place. Elsewhere they assumed that he could rest only upon a plough or that he had to be on the go all year and was allowed a respite only on Christmas.”

A variant of the Wandering Jew legend is recorded in the Flores Historiarum by Roger of Wendover around the year 1228. An Armenian archbishop, then visiting England, was asked by the monks of St Albans Abbey about the celebrated Joseph of Arimathea, who had spoken to Jesus, and was reported to be still alive. The archbishop answered that he had himself seen such a man in Armenia, and that his name was Cartaphilus, a Jewish shoemaker, who, when Jesus stopped for a second to rest while carrying his cross, hit him, and told him “Go on quicker, Jesus! Go on quicker! Why dost Thou loiter?”, to which Jesus, “with a stern countenance”, is said to have replied: “I shall stand and rest, but thou shalt go on till the last day.” The Armenian bishop also reported that Cartaphilus had since converted to Christianity and spent his wandering days proselytizing and leading a hermit‘s life.

Matthew Paris included this passage from Roger of Wendover in his own history; and other Armenians appeared in 1252 at the Abbey of St Albans, repeating the same story, which was regarded there as a great proof of the truth of the Christian religion. The same Armenian told the story at Tournai in 1243, according to the Chronicles of Phillip Mouskes, (chapter ii. 491, Brussels, 1839). After that, Guido Bonatti writes people saw the Wandering Jew in Forlì (Italy), in the 13th century; other people saw him in Vienna and elsewhere.

The figure of the doomed sinner, forced to wander without the hope of rest in death till the second coming of Christ, impressed itself upon the popular medieval imagination, mainly with reference to the seeming immortality of the wandering Jewish people. These two aspects of the legend are represented in the different names given to the central figure. In German-speaking countries and Russia he is referred to as Der Ewige Jude (the immortal, or eternal, Jew) and vechnyy zhid (вечный жид), while in Romance-speaking countries he is known as Le Juif Errant (the Wandering Jew) and L’Ebreo Errante; the English form, probably because it is derived from the French, has followed the Romance. As well as El Judío Errante (The Wandering Jew), he is known in Spanish as Juan [el que] Espera a DIOS, (John [who] waits for GOD).[citation needed]

There were claims of sightings of the Wandering Jew throughout Europe, since at least 1542 in Hamburg up to 1868 in Harts Corners, New York. Joseph Jacobs, writing in the 1911 Encyclopædia Britannica, commented “It is difficult to tell in any one of these cases how far the story is an entire fiction and how far some ingenious impostor took advantage of the existence of the myth”. It has been alleged by an 1881 writer, who however cites no instances, that the supposed presence of the Wandering Jew has occasionally been used as a pretext for incursions by Gentiles into Jewish quarters during the late Middle Ages, when the legend was accepted as fact.

Another legend about Jews, the so-called “Red Jews“, was similarly common in Central Europe in the Middle Ages.

Cultura di massa

La figura dell’uomo vagabondo e condannato al nomadismo dalle stesse divinità è una figura ricorrente in quasi, se non tutte, le mitologie del Mondo.
Alcuni interpreti vedono, nello specifico, l’Ebreo errante come una personificazione metaforica della Diaspora del popolo Ebraico. Un più allegorico punto di vista sostiene invece che l’”Ebreo errante” personifichi un qualunque individuo che si renda conto dell’errore della sua malvagità
. Nella storia, una varietà di nomi sono stati dati all’Ebreo errante, inclusi:

  • Ahasuerus (o Ahasverus o Assuero)
  • Buttadeus (o Buttadeu)
  • Cartophilus (o Cartophylax)
  • Der ewige Jude (tedesco: “L’Ebreo eterno”)
  • Le Juif errant (francese: “L’Ebreo errante”)
  • Isaac Laquedem, è un nome attribuitogli in Francia nelle leggende popolari e in un romanzo di Dumas
  • João Espera em Deus (portoghese: “Giovanni [che] aspetta Dio”)
  • El Judío Errante (spagnolo: “L’Ebreo errante”)

Nella fiabistica alpina italiana, l’errante incontrava incomprensione e atti ostili, in seguito avveniva la caduta in disgrazia delle comunità responsabili (comparsa improvvisa di un ghiacciaio). A volte un isolato atto di carità o gentilezza garantiva la salvezza degli autori del gesto tramite una profezia da parte dell’ebreo errante (oppure un avvertimento sulla maledizione da egli stesso scagliata). In alcuni racconti l’ebreo errante figurava come il portatore di nuove conoscenze (come la preparazione del formaggio). In generale un atto di ingiustizia causava la sua ira e la ripresa del suo ininterrotto vagare.

Nella letteratura

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